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Wigan e St Helens continueranno a dominare mentre la Super League si prepara a cambiamenti sismici

Il vento del cambiamento ha spazzato la Super League la scorsa stagione quando il St Helens ha visto il suo status di leader nazionale durato quattro anni essere messo fine dai rinascenti Wigan Warriors di Matt Peet e “reimmaginazione” è diventata la parola d’ordine sulla bocca di tutti.

Se la memorabile vittoria dei Saints nel World Club Challenge su Penrith che ha dato il via alla stagione 2023 non ha esattamente fatto saltare l’ordine stabilito dello sport, ha sicuramente contribuito a inclinare un po’ di più il suo asse verso l’emisfero settentrionale.

L’inizio della “partnership strategica” a lungo termine con IMG, insieme ai recenti annunci di nuovi accordi di trasmissione innovativi con Sky e BBC, ha anche favorito un vero clima di ottimismo in vista della stagione 2024, che inizia con il derby dello Hull al Giovedì sera allo stadio MKM.

Tuttavia, più le cose cambiano, più rimangono le stesse. Saints e Wigan, i due giganti all’estremità occidentale del cosiddetto corridoio M62, sembrano più propensi che mai a lottare per il primo posto alla fine della stagione, sottolineando il loro dominio nel gioco casalingo.

All’altra estremità della classifica, i London Broncos si trovano ad affrontare la ridicola situazione di conoscere il loro destino – la retrocessione – prima che il primo pallone venga calciato, una sfortunata conseguenza dello stesso sistema di rating IMG creato per supportare gli aspiranti club esterni al paese. centri tradizionali.

Sono un promemoria tempestivo del fatto che ci vorrà più di una bacchetta magica per ripensare la portata di uno sport che, anche i più grandi cinici della sua partnership con IMG, riconoscono che richiede cambiamenti radicali per continuare a prosperare per le generazioni a venire.

La prossima stagione inizia con molti spunti di discussione allettanti sul campo, guidati dalla forza della risposta dei Saints all’arresto mentre si preparano a iniziare la vita senza il talismano James Roby.

St Helens inizia la vita dopo James Roby, che si ritirò

(Immagini Getty)

Il Wigan di Peet è stata chiaramente la squadra migliore nel 2023 e probabilmente è ancora più in forma per difendere il trofeo dopo aver ingaggiato l’ex duo dei Leeds Rhinos Kruise Leeming e Sam Walters, così come il centro dei Catalans Dragons Adam Keighran.

Lo scontro rischia di lasciare gli altri in svantaggio, con i catalani, secondi classificati nella Finale dello scorso anno – privati ​​del loro talismano, Sam Tomkins dopo il ritiro -, che sembrano timorosi di ripetere la loro prestazione nel sud della Francia.

I Leeds Rhinos stanno sicuramente andando nella giusta direzione, scrivendo il più grande titolo fuori stagione con l’acquisto dell’ex Salford Man of Steel Brodie Croft, e sebbene un altro fallimento negli spareggi sia impensabile, gli uomini di Rohan Smith hanno bisogno di più tempo prima di poter davvero essere classificati nuovamente come contendenti.

Sam Burgess porta con sé una montagna di incognite nel suo primo ruolo da allenatore al Warrington, mentre si possono anche porre molte domande sulla capacità dell’Hull KR di costruire sulla promettente stagione 2023 alla luce delle partenze inaspettate di Jordan Abdull e del vice allenatore Danny McGuire.

Il nazionale dual-code Sam Burgess ha firmato un contratto biennale come capo allenatore del Warrington

(Archivio PA)

Il Leigh di Adrian Lam, più o meno intatto dopo la sua impressionante prima stagione nella massima serie, ha le stesse possibilità di assicurarsi un posto per gli spareggi di fine stagione, mentre Hull, Huddersfield e il Salford post-Croft possono migliorare realisticamente solo gli occhi.

Castleford spera che la nomina di Craig Lingard, dopo così tante stagioni passate a battere le probabilità al Championship Batley, possa aiutarli a superare le aspettative piuttosto attenuate che li vedono semplicemente tenere a bada la sfortunata Londra per l’11 ° posto.

I Broncos, sfortunatamente, si ritrovano ridotti a un danno collaterale nella ricerca del cambiamento, gettati in un circolo vizioso che li lascia comprensibilmente riluttanti a investire in una possibilità quando sanno che il colpo è già stato sparato.

Alla fine di questa prossima stagione, indipendentemente da dove finirà, e salvo solo un improbabile annuncio di una completa ristrutturazione per il 2025, il Londra sarà retrocesso e sostituito dal club di seconda divisione che soddisfa il maggior numero di caselle nel referto dell’IMG.

È un duro colpo per un club che ha lottato così brillantemente per vincere due partite consecutive di play-off contro Featherstone e Tolosa, e che solleva la questione se il campionato di rugby nella capitale si riprenderà mai.

La difficile situazione dei Broncos serve a ricordare tempestivamente che, nonostante tutto il giustificabile ottimismo e l’entusiasmo condiviso per un futuro alimentato dall’IMG, c’è ancora molta strada da fare prima che si possa davvero dire che il rugby league abbia catturato un nuovo vasto pubblico.

Dimentica il corridoio M62, nonostante tutti i discorsi di “reimmaginazione” ed espansione, la stagione della Super League 2025 sembra destinata a svolgersi all’interno di un’area ristretta del suo tradizionale cuore: tra i due giganti situati alle due estremità della A571 di 13 chilometri di lunghezza. .

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