SPORT

Tidigare Englands rugbykapten om att överleva cancer och skriva en bok

Former Englands rugbykapten Paula George utstrålar rent liv: Hon är växtbaserad, dricker inte och fortsätter att prioritera träning – även om det nu för tiden är mer medvetet och andningsbaserat.

Det är omöjligt att säga att denna statyska före detta försvarare, som har 77 England InternationalHon har precis fått beskedet att hon har varit i remission från äggstockscancer i fem år.

54-åringens cancerresa och tillfrisknande är en anmärkningsvärd berättelse om motståndskraft och typisk för hennes modus operandi – hon fokuserar, jobbar hårt och briljerar mot alla odds.

Men som många kvinnliga idrottare i hennes generation är Georges anmärkningsvärda historia, från walesisk elitbollsspelare (hon kommer ursprungligen från Cynffig), walesisk internationell rugbyspelare, Englands kapten, All Blacks officiella kamerakvinna och canceröverlevande, i stort sett oräknelig.

Jo Caird och Paula George

(Jo Caird)

Verkligheten i de otaliga berättelserna om banbrytande kvinnliga spelare avslöjades för George 2021 när hon hörde den hjärtskärande nyheten att den amerikanska rugbyspelaren och tränaren Kathy Flores hade dött av tjocktarmscancer.

Flores var med i det amerikanska landslaget när de vann det första världsmästerskapet i rugby för damer mot England 1991. Hon var senare den första kvinnan, och den första svarta kvinnan, som tränade ett landslag i rugby och ledde det amerikanska damlaget. USA från 2003 till 2010.

George hörde nyheten när han var inne i sitt hem i Auckland med sin fru Jo Caird. Paret såg sociala medier lysa upp med berättelser från Flores karriär. Caird blev inspirerad att samla in de outtalade berättelserna om arkitekterna för damrugby, av vilka många ansåg att deras berättelser hade raderats av dålig journalföring eller spelets politik.

Det är därför Våra spelskapare föddes – en nu publicerad samling extraordinära, aldrig tidigare skådade berättelser om kvinnor (och en man) som spelade en avgörande roll i damfotbollens historia.

En stridspunkt för många tidiga pionjärer var att de två första världscuptävlingarna i rugby för kvinnor ansågs vara inofficiella eftersom World Rugby, då International Rugby Board, inte var inblandad. Detta lämnade en bitter smak för kvinnorna som tävlade i turneringarna 1991 och 1994.

Paula George, nu en ivrig surfare, fotograferad i Nya Zeeland.

(Jo Caird)

George förklarade: “IRB kom in på scenen 1998 och var värd för den “officiella” världscupen i rugby, och det innebar att de andra två inte räknades. Det var riktigt irriterande att det vi hade gjort inte spelade någon roll… och det verkligenDet spelade roll, det var det som började allt, det här var början på vårt spel.

När damfotbollen var i sin linda, mötte många av kvinnorna i boken allvarliga motgångar för att ens spela.

“Om du tittar på någon som Gill Burns, som varje gång hon gick in på sin klubb (Waterloo) gick hon under en skylt som sa “inga hundar, inga kvinnor”, men gjorde det ändå.”

George tillade att på andra sidan jorden mötte tidigare Black Fern Louisa Wall liknande motgångar och blev avstängd från sin klubb när det upptäcktes att hon var en flicka av Owen Delany – en framstående Kiwi-idrottsman i hennes distrikt. Wall vände sig sedan till netboll och representerade Nya Zeeland, återvände till rugby bara år senare och blev så småningom en Black Fern.

Delany, som senare insåg vikten av kvinnosport, bjöd in henne att hänga upp sin Black Ferns-tröja på samma klubb som hon var avstängd från.

Kathy Flores av Hannah Wilkinson

(Hannah Wilkinson)

Wall, som förekommer i boken, fortsatte att vara en av de främsta politikerna som drev på för att samkönade äktenskap skulle bli lagliga i Nya Zeeland, och så småningom vann, vilket gjorde landet först i världen att erkänna homosexuella äktenskap, tillade han. George : ”Hon är en otrolig kvinna och hade varit en Black Fern, så hon skulle aldrig bli mobbad, hon skulle alltid tänja på gränser. Jag ser tillbaka på några av de här kvinnorna och vet att de här berättelserna inte “räknades” annars skulle de gå förlorade… och det kom verkligen till sin spets när Kathy (Flores) dog.”

George växte upp i södra Wales och gick i en grundskola med 1 600 elever där hon var ett av endast två svarta barn, en upplevelse som hon beskrev som ett “intressant sätt att växa upp”. Hon förklarade att det var särskilt viktigt att fånga Flores berättelse: “Hon var en stor förebild för mig, hon var en stor färgfyr för mig, och jag hade väldigt få svarta förebilder.

”Jag kände mig väldigt tacksam och lycklig över att vara vid liv, men väldigt ledsen över att hon inte kunde vara det. Jag tror att innan (cancer) fanns det tillfällen då jag skulle ha varit en “kanske”, men nu är jag ett “absolut ja”, och jag ska göra saker jag inte borde göra – som att skriva en bok.”

Intressant nog innehåller boken inga fotografier, utan är illustrerad av Hannah Wilkinson (en 113-kepsar nyzeeländsk fotbollsspelare), som skildrar motiven som om de vore superhjältar i serietidningar. Kopplingen är avsiktlig, paret, båda professionella fotografer, ville inte att korniga och föråldrade bilder skulle ta bort från berättelsernas inverkan. Verkligheten är att det inte finns något adekvat register över damrugby från 30 år sedan, än mindre anständiga bilder som åtföljer den.

Poängen framhävs av de rekord som hålls på antalet Englands landskamper som George uppnådde: “Bitch of contention, rekordböckerna säger 75 men jag vet att det är 77 eftersom jag höll ett mycket bra register över det. Skivorna är riktigt dåliga. Jag vet att jag gjorde 77, men jag har aldrig räknat försök, så jag har ingen aning om hur många försök jag gjorde.”

Blygsamheten är typisk för George, som förklarade hur det slutade med att hon spelade rugby när hon jobbade i elitnätboll.

Louisa Wall av Hannah Wilkinson

(Hannah Wilkinson)

Hon representerade Wales i nätboll på både junior- och seniornivå, och bytte bara till rugby när hon besökte Nya Zeeland 1990 som en del av ett utländskt nätbollsprogram. Men medan han var i landet, flydde George för att spela i den lokala collegeligan:

“Jag bara älskade det. Jag minns första gången jag fångade bollen och jag minns tydligt att jag lade den under min arm och instinktivt knuffade bort någon, och jag visste inte om jag hade tillåtelse eller inte, och när de kom mot mig, försvarade jag dem bara, och Jag slog dem rakt under hakan och de flög… och jag passerade och gjorde mål. Och jag tänkte, kan jag göra det här? Och de sa, ‘ja, du kan göra det här varje dag’.”

“Jag blev ständigt tilltalad i netboll och skulle alltid behöva innehålla den där kroppsligheten i mig själv och att plötsligt kunna uttrycka allt detta helt och hållet och bli belönad för det var bara häpnadsväckande och väldigt befriande. Rugby har alltid handlat om enorm frihet och jag älskade brutaliteten i det.”

Det slutade med att George spelade elitnätboll och rugby samtidigt, och spelade för Wales i nätbolls-VM 1991 och rugby-VM 1991. Långt innan några proffskontrakt erbjöds eller internet registrerade något.

“Och vi brydde oss inte, vi var under radarn och vi spelade för att vi älskade att spela, vi spelade för att det kändes riktigt bra att springa med bollen. Jag brydde mig inte om det stod i tidningen eller inte. Jag spelade det för att jag älskade känslan, det är så befriande, det är inte vad man ska vara som kvinna.”

“Du kände dig som en pionjär, du kände att du gjorde något mot vad samhället ville att du skulle göra, för mig var det väldigt viktigt.”

Våra speltillverkare finns tillgängliga online på https://www.ourgamemakers.com/store