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Sir Jim Ratcliffe non avrà la luna di miele perché deve affrontare problemi urgenti al Manchester United

Quando nacque Sir Jim Ratcliffe, il Manchester United era campione d’Inghilterra. Se questo era uno status insolito per loro – il trionfo di Sir Matt Busby del 1952 fu il primo dello United in 41 anni – le probabilità sono che Ratcliffe speri nel suo 21esimo trionfost il titolo arriverà con lui nella sala del consiglio. Gli ci sono voluti sette decenni per percorrere le sette miglia dalla sua città natale di Failsworth all’Old Trafford e ottenere lo status di comproprietario dello United. Questo e l’accumulo di notevoli ricchezze; Ci sono voluti circa 1,3 miliardi di sterline perché il magnate della petrolchimica acquistasse una partecipazione del 25% nella United.

Ora, la partecipazione della famiglia Glazer nello United è più bassa che mai dal suo buyout nel 2005. Se un’era non è finita, ne è iniziata un’altra. Il cambiamento sta arrivando nella sala riunioni dell’Old Trafford; forse ad altri livelli di un club che anche lui ha sottoperformato in campo negli ultimi dieci anni. Le domande ruotano attorno a quanto e quanto velocemente, chi, perché e quando.

Ratcliffe e Ineos non intendono restare partner silenziosi; Una quota di minoranza potrebbe comunque dargli potere decisionale, in particolare il controllo sul calcio. Gli agenti di potere dell’Ineos Jean-Claude Blanc e Sir Dave Brailsford sono già stati al campo di allenamento di Carrington del club per un incontro con il CEO ad interim Patrick Stewart e il direttore del calcio John Murtough.

Potrebbe essere uno dei tanti: l’accordo Ratcliffe è stato raggiunto settimane fa. Sembra che da allora sia successo poco, ma ciò ha offerto a Ineos l’opportunità di formulare una propria valutazione. Questo processo di valutazione continuerà probabilmente attraverso un processo di approvazione che durerà dalle sei alle otto settimane; Non tutte le decisioni possono essere prese il primo giorno.

Alcuni dei problemi sono già noti. Uno dei due ruoli più importanti del club deve essere ricoperto, rendendo necessaria la sostituzione di Richard Arnold, l’amministratore delegato uscente; Stewart, l’avvocato e consigliere generale del club, è in carica temporaneamente e potrebbe essere in grado di tornare ai suoi doveri legali. Il breve mandato di Arnold lo ha reso una figura di transizione; Lo United potrebbe volere che sia il suo successore a stabilire la direzione a lungo termine del club. Blanc, ex dirigente marketing del Paris Saint-Germain e amministratore delegato della Juventus, è stato nominato come possibile successore. Il francese attualmente ha un ruolo più ampio come amministratore delegato di Ineos Sport; il suo portafoglio comprende anche corsa, vela, rugby, formula 1 e ciclismo. La specialità di Brailsford sono le due ruote, ma potrebbe avere una licenza per vagare, per pesare come e dove ritiene opportuno.

Il Manchester United è uscito dall’Europa dopo essere arrivato ultimo nel girone di Champions League

(filo PA)

Ci sono domande sul personale, altre sui mattoni. I fan in visita hanno iniziato a cantare “L’Old Trafford sta cadendo”; Se questa è un’esagerazione, la perdita del tetto ha acquisito la sua stessa infamia. La mancanza di investimenti nelle infrastrutture è parte del caso contro i Glazers, con i ricavi che vengono dirottati per pagare loro interessi e dividendi. Ci fu un tardivo riconoscimento che lo United aveva bisogno di un aggiornamento: sotto Arnold nominarono i consulenti Legends International e Populous per elaborare i piani per ricostruire l’Old Trafford. Secondo quanto riferito, Ratcliffe è disposto a investire circa 245 milioni di sterline della sua fortuna nella ristrutturazione, ma il nuovo regime dello United deve decidere se ciò implica rinnovare l’attuale terreno, espandere la tribuna sud o demolire lo stadio e costruirne un altro nella zona. La necessità di capitali per un progetto che potrebbe costare un miliardo di sterline è stata una delle ragioni della revisione strategica culminata nella decisione di vendere una quota di minoranza a Ratcliffe, piuttosto che l’intero club a Sheikh Jassim del Qatar.

Ma qualunque sia la decisione presa, ci vorranno anni per realizzare la visione. Forse lo stesso si può dire anche sul campo. In un certo senso, l’arrivo di Ratcliffe è inopportuno per alcuni clienti abituali dell’Old Trafford. Qualche mese fa si aveva la sensazione che, dopo aver inciampato in anni difficili, lo United stesse finalmente tracciando la strada giusta. Ora il quadro è nuovamente più nuvoloso, il che potrebbe costituire un mandato di cambiamento.

Gli eventi recenti hanno suggerito che gestire lo United è una corsa a ostacoli quando molti si trovano ad affrontare barriere. I passi falsi, dalla cattiva gestione dell’indagine su Mason Greenwood al – apparentemente – pollo crudo servito all’Old Trafford di recente, riflettono solo le azioni di un gruppo selezionato, ma contribuiscono a un quadro più ampio di un club che è stato criticato e ridicolizzato.

La fortuna in campo è il barometro più ovvio di un club e all’inizio del processo di acquisizione era più facile sostenere che lo United stesse andando nella giusta direzione. Voci provenienti dal campo dell’Ineos dicevano che avrebbero sostenuto l’allenatore Erik ten Hag. L’attuale regime dello United – Glazers, Arnold e Murtough – sì, ma la forma altalenante e le prestazioni deludenti dello United in questa stagione hanno sollevato la possibilità che l’olandese non sia la soluzione ma piuttosto parte del problema.

Lo United è ora fuori dalla Coppa Carabao, fuori dal ritmo nella corsa per le prime quattro della Premier League, con l’imbarazzo di un’uscita anticipata dalla Champions League aggravato dalla realtà che sono completamente fuori dall’Europa.

I giorni di gloria del Manchester United sono lontani

(Archivio PA)

Questa stagione è sembrata più una regressione che una progressione; Ten Hag ha detto che il club dovrebbe puntare a vincere la Premier League e la Champions League. Nessuno dei due è realistico ora, ma sostiene che cambiare la cultura del club e innalzare gli standard richiede tempo, che decisioni difficili – come l’esilio dell’ala da 73 milioni di sterline Jadon Sancho – devono essere prese, che il club deve essere disposto a lasciare andare quelli che non condivide l’unità del manager.

Allo stesso modo, all’Old Trafford è opinione diffusa che il reclutamento sia stato un problema, con la spesa dello United da quando Sir Alex Ferguson si è ritirato pari a circa 1,5 miliardi di sterline, e senza una sfida per il titolo da dimostrare. Molti degli errori sono antecedenti al tenente Hag e Murtough, ma le spese di trasferimento potrebbero spingere a un cambiamento nella strategia e, forse, nel personale. Ma a parte le vendite, i limiti del Fair Play Finanziario significano che non hanno molto spazio da spendere a gennaio, indipendentemente dal guadagno inaspettato di Ratcliffe.

In parte, ciò è dovuto al fatto che circa 400 milioni di sterline sono stati spesi sotto Ten Hag, quasi la metà di questi per i calciatori che aveva precedentemente allenato, e con rendimenti discutibili. Ratcliffe ha messo in dubbio la decisione di pagare 63 milioni di sterline per Casemiro, acquistato all’età di 30 anni, anche se il ritorno sull’investimento di quest’estate è stato minimo. Ten Hag ha prosperato all’Ajax quando altri, tra cui Marc Overmars, erano responsabili dei trasferimenti. Lo United ha pagato troppo per alcuni giocatori – non per gli arrivi di quest’estate, sostengono, anche se altri contestano tali affermazioni – ma ciò porta ad un esame accurato su Murtough, che potrebbe aver dato a Ten Hag troppo margine di manovra.

Come possibili direttori tecnici sono stati presi in considerazione i nomi di Paul Mitchell, che lascerà Monaco, e Dougie Freedman, attualmente al Crystal Palace. Per alcuni, la nomina ideale potrebbe essere qualcuno sullo stile di Michael Edwards, l’architetto dell’ascesa del Liverpool. Un potenziale obiettivo è Dan Ashworth, anche se il Newcastle probabilmente proverebbe a resistere alle offerte per una figura influente al St James’ Park.

Tuttavia, c’è la sensazione che Murtough abbia contribuito a costruire una struttura che mancava allo United. Il vicedirettore del calcio Andy O’Boyle, il direttore delle operazioni calcistiche David Harrison, il direttore delle trattative calcistiche Matt Hargreaves e il capo del calcio femminile Polly Bancroft sono stati assunti dalla loro promozione nel 2021. Lo United non aveva un dipartimento di scienza dei dati; ora, guidati da Dominic Jordan, lo fanno. Lo United ritiene di aver firmato bene; col tempo potrebbe diventare chiaro se Ratcliffe sarà d’accordo.

Ratcliffe e Ineos prenderanno il controllo delle operazioni calcistiche del Manchester United

(filo PA)

Ma in ottobre è stata aperta a Carrington una base di formazione multimilionaria per squadre femminili e accademiche. Lo United era gestito a Mayfair dall’ex vicepresidente esecutivo Ed Woodward; c’è una sensazione molto diversa ora. Ma se dovessero recuperare terreno rispetto ai loro rivali, l’impatto di tali nomine – se sono corrette – non si rifletterà necessariamente immediatamente nei risultati.

Tuttavia, c’è l’accettazione della necessità di miglioramenti, insieme ad un’apparente volontà di abbracciare le idee di Ineos. Brailsford ha avuto successo nel ciclismo, dai Giochi Olimpici al Tour de France; alcune delle idee del gruppo potrebbero essere trasferibili al calcio.

Nel corso degli anni, tuttavia, l’esperienza di Ratcliffe è stata quella di fare soldi. Lo United ha recentemente riportato ricavi record di 648 milioni di sterline, che sono destinati a crescere ancora – anche se essere fuori dalla Champions League, senza nemmeno la consolazione dell’Europa League, presumibilmente impedirà loro di raggiungere i 680 milioni di sterline che lo United considerava possibili quest’anno. Ciò dimostra che il club rimane una superpotenza commerciale, un risultato in parte per Arnold e Woodward. C’è però chi ritiene che il proprio reddito dovrebbe essere ancora più alto. Ma il prossimo contratto televisivo nazionale della Premier League rappresenterà solo un aumento del 4% annuo rispetto al contratto precedente, non il tipo di salto che avrebbe potuto giustificare la decisione di Ratcliffe di pagare 1,3 miliardi di sterline per il quarto contratto dello United.

Il che potrebbe portare a motivazione per un fan di lunga data. È una decisione d’affari, un veicolo per le tue ambizioni, un trofeo o il giocattolo di un miliardario? In ogni caso, Ratcliffe deve immaginare di seguire le orme dei compagni cavalieri dello United Busby e Ferguson assistendo alla vittoria del titolo delle loro squadre. Ma, proprio come loro, eredita un club che ha bisogno di rigenerazione.