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La Cina produce chip più avanzati, ma Pechino deve ancora affrontare delle sfide

Una bandiera cinese accanto a un circuito con chip semiconduttori.

Firenze Lo | Reuters

Sembra che il più grande produttore di chip cinese, SMIC, abbia realizzato chip avanzati negli ultimi mesi, sfidando le sanzioni statunitensi intese a rallentare i progressi di Pechino.

Ma ci sono ancora grandi sfide da affrontare nel tentativo della Cina di diventare più autosufficiente nel settore dei semiconduttori, con domande che ruotano attorno alla fattibilità a lungo termine dei suoi ultimi progressi.

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Senza strumenti EUVpensavano gli espertiSMIC farebbe fatica a produrre chip di 7 nanometri o più piccoli, o almeno lo troverebbe costoso.

Pertanto, quando l’anno scorso è stato lanciato sul mercato l’Huawei Mate 60 con un chip da 7 nanometri, molte sopracciglia sono state sollevate.

Un esperto disse all’epoca alla CNBC che SMIC stava probabilmente utilizzando strumenti di produzione di chip più vecchi per realizzare chip più avanzati.

L’industria dei chip si colloca tra la necessità di globalizzazione e la necessità di proteggere la sicurezza nazionale, dice l’esperto

Il FT ha riportato qualcosa di simile la scorsa settimana. Il giornale, citando due persone che hanno familiarità con i piani, ha riferito che SMIC prevede di utilizzare il suo stock esistente di apparecchiature per semiconduttori prodotte negli Stati Uniti e nei Paesi Bassi per produrre chip a 5 nanometri, una mossa rispetto ai chip a 7 nanometri.

“SMIC sta ora lavorando a stretto contatto con i due produttori di utensili nazionali, sfruttando la sua base esistente di apparecchiature di litografia avanzate e facendo affidamento su altre competenze esterne, come quella di Huawei, per migliorare costantemente i rendimenti dei processi di nodo avanzati”, ha affermato Paul Triolo, partner associato . presso la società di consulenza Albright Stonebridge, ha detto alla CNBC via e-mail.

“Quindi, per ora, è possibile per SMIC continuare a migliorare le proprie capacità e rese fino a 7 e presto a 5 nm, per un piccolo numero di clienti, principalmente Huawei”.

Le sfide della Cina

L’utilizzo di apparecchiature più vecchie per produrre chip più avanzati pone due sfide importanti.

Il primo è che produrre semiconduttori sarebbe più costoso che se si utilizzassero strumenti e macchine più avanzati. Il secondo è un problema di rendimento: quanti chip utilizzabili vengono prodotti e possono essere venduti ai clienti. Con le apparecchiature più vecchie, anche l’efficienza è inferiore.

Il FT ha inoltre riferito, citando tre persone vicine alle società cinesi di chip, che SMIC avrebbe dovuto far pagare dal 40% al 50% in più per i prodotti provenienti dai suoi processi di produzione a 5 e 7 nanometri rispetto a TSMC per gli stessi nodi.

TSMC, o Taiwan Semiconductor Manufacturing Company, è il produttore di chip a contratto più grande e avanzato al mondo. TSMC produce semiconduttori per aziende che vanno da Apple a Nvidia.

Pranay Kotasthane, presidente del programma di geopolitica high-tech presso la Takshashila Institution, ha dichiarato alla CNBC che SMIC e la Cina potrebbero continuare a investire denaro nel processo, ma alla fine i costi continueranno ad aumentare con ogni generazione di chip più avanzata, a meno che il l’azienda può mettere le mani su una macchina ASML EUV.

“SMIC potrebbe superare gli attuali problemi di rendimento investendo più denaro. Questo investimento potrebbe arrivare anche dai governi poiché è diventato una questione di prestigio nazionale”, ha affermato Kotasthane tramite e-mail.

“Ma l’entità dei costi più elevati non farà altro che aumentare con ogni successiva generazione di chip. I costi continueranno a peggiorare a meno che la Cina non trovi un’importante alternativa all’EUV.”