SPORT

EU-domstolens beslut är “större än Bosman” och kan förändra fotbollens ansikte

Om det verkar konstigt att det fortfarande pratas så mycket om Europeiska superligan givet vad ägde rum i april 2021, det finns många inblandade i fallet nu som gör ännu större uttalanden om allt detta.

De tror att torsdagen är “större än Bosman”. Det kommer att vara dagen då hela avsnittet tar slut eller har en ny början. O EG-domstolen (TJCE) kommer att avgöra om organ som t.ex UEFA Det är FIFA representerar monopol som måste avvecklas, eller om denna struktur är nödvändig för att fotbollen ska fungera. Allt härrör från fallet som Super League-planerare tog sig an vid tidpunkten för lanseringen.

Enkelt uttryckt kommer detta att avgöra om de kommer att kunna återuppta projektet och förändra den europeiska fotbollens ansikte.

På torsdag kommer också två sammanlänkade fall att avgöras, vilket gör det till en potentiellt landmärkesdag inom sportlagstiftningen. Samma ord kan verka fruktansvärt torra, men resultatet kommer att avgöra hur fotbollen vi tittar på faktiskt kommer att se ut. Vi kommer att veta om Champions League kan bli detsamma; huruvida sporten som helhet kommer att förbli en enhetlig pyramid eller potentiellt skingras i samma typ av kaos som boxning.

När det gäller de faktiska lag som klubbarna kan teckna, kommer ett av besluten att avgöra om UEFA:s regler för lokala spelare strider mot EU-lagstiftningen, efter ett fall som väckts av Royal Antwerp. En annan kommer att involvera International Skating Union och alla samma ämnen som fotboll. Frågan är om en begränsning av evenemang som anordnas av andra parter också utgör en konkurrensbegränsning.

(Getty Images)

Kärnan i allt detta är något universellt, som förtjänar en lösning sedan grundandet av den organiserade idrotten och i synnerhet sedan Europeiska unionens inblandning. Det handlar om spänningen mellan fotboll som företag och fotboll som sport.

Super League-klubbar försöker i grunden argumentera för att det bara är en “nöjesindustri” som borde vara föremål för samma regler som alla sådana företag. UEFA försöker hävda att det är en kulturell strävan som förtjänar särskilt skydd.

Ett långvarigt problem är att det senare aldrig lagförklarades, varför Bosmans monumentala beslut väckte så stor förödelse för fotbollsekonomin. Det skapade en nästan helt öppen marknad och otaliga oavsiktliga konsekvenser. Ett erkännande av detta de senaste åren har lett till något närmare juridisk artikulering, liksom generaladvokat Athanasios Rantos rekommendation till EG-domstolen i december förra året att status quo verkligen borde stärkas.

Det finns ett antal andra inflytelserika aktuella teman som kretsar kring detta och påverkar det. Dessa inkluderar huruvida den europeiska fotbollsmodellen fungerar för närvarande; Premier Leagues makt mot alla andra och FIFA:s pågående försök att kontrollera transfermarknaden genom begränsningar av agenternas inflytande. Den sista frågan är där beslutet för lokala spelare är potentiellt stort, eftersom FIFA nu kan försöka gå i denna riktning för att införa kontroller på marknaden.

Under tiden har Super Leagues senaste förslag varit att ta itu med legitima farhågor om riktningen för europeisk fotboll och hur så få lag utanför England faktiskt kan tävla. Det är detta som mycket väl kan vara attraktivt för storstadsklubbar på mindre marknader – från Ajax till Sparta Prag – om de vinner.

(Getty Images)

Det är därför, även om det här slutar med att komma ner till lagens bokstav och försöka förena teorier om hur idrotten passar in i lagarna om konkurrens och fri rörlighet, kommer det att bli en hel del omvälvningar på torsdag. Båda sidor kommer att försöka förklara seger oavsett vad.

I samma veva har Superligan länge försökt att presentera sin sak som det resursfattiga upproret som tar sig an det allsmäktiga systemet. De anlitade till och med Jean-Louis Dupont, som är specialiserad på dessa fotbollsfall. Det finns många inom idrotten som tycker att detta är löjligt. Hela projektet leds fortfarande av Real Madrids president Florentino Perez. På samma sätt, trots Duponts närvaro, ses han här som lite mer än en sidekick till advokatbyrån “magiska cirkeln”, Clifford Chance. Superligaens juridiska process leds av Madrids företagsavdelning och Luis Alonso, som har en stark relation med Bernabeus president. Det är därför många hånar “House of Perez”.

Huvuddragen i Super League-argumentet är att UEFA har en “häpnadsväckande” uppsättning krafter, vilket är en kvarleva från en era som inte längre tjänar modern sport. Positionen är att UEFA är en reglerande, reglerande, kommersiell operatör och förmyndarorgan, som också har enorma sanktionsbefogenheter. Det är därför, skulle Super League hävda, att projektet har behövt vara så hemlighetsfullt om nästa fas av sina planer. De vill inte skapa problem för potentiella medlemmar.

Det är faktiskt en position som vinner trovärdighet i Europa. Berättigade styrningsproblem kring UEFA:s verkställande presidentmodell bör inte heller bortse från. En av de vanligaste fraserna inom kontinental fotboll idag är “något måste göras åt Premier League”. Det här är potentiellt något sådant, även om den verkliga effekten är slutet på Champions League som vi känner den. Många skulle hävda att detta inte längre fungerar, eftersom UEFA har övervakat ett system som har lämnat större delen av Europa – inklusive några större städer – en fotbollsöken.

De tror att en enorm möjlighet slösas bort för att göra europeisk fotboll till världsidrottens obestridda höjdpunkt, långt över allt annat, med tanke på dess globala popularitet.

Följaktligen kommer Superligan att presentera varje störning av UEFA:s befogenheter som en seger. De tror att det kommer att ge dem öppningar, även om det tar lång tid att komma dit de vill. Det finns en anmärkningsvärd tilltro till att de åtminstone kommer att uppnå detta och klubbarnas förmåga att utforska andra alternativ.

Det finns så mycket tillit på andra sidan. De skulle påpeka hur 23 EU-medlemsländer stödde UEFA när detta hördes. Ingen har ännu kunnat hitta ett tidigare fall som kommer i närheten av detta. När EG-domstolen fattade beslut om lagligheten av räddningsaktioner från medlemsstaterna mitt under bankkrisen var det bara elva som gick med för att stödja Irland.

(Getty Images)

Det är vad idén med sport handlar om. Superligan presenterade istället detta stöd som en demonstration av hur mycket UEFA gör allt man kan för att undertrycka oliktänkande.

Detta måste dock fortfarande komma till specifika juridiska termer, och UEFA:s advokater har försvarat auktorisationsreglerna. Detta verkar trots allt vara en av nyckelpunkterna i Super League-fallet, eftersom skapande av tävlingar diskuteras. Om så är fallet kan de redan ha förlorat. En omprövning av reglerna pågick redan före lanseringen av Superligan och har varit nyckeln till skridskofallet. En stor ironi är att Andrea Agnelli, en av superligans huvudarkitekter under hans presidentskap i Juventus, skulle ha haft tillgång till all information om det när han var en del av UEFA:s exekutivkommitté. Detta är dock främst en detaljpunkt.

Superligan har faktiskt närmat sig frågan utifrån det mångåriga filosofiska argumentet att fotboll bara är en affär, men detta kan nu tvinga fram lagen i alla fall.

UEFA:s advokater hoppas att detta kommer att innebära att EG-domstolen kommer att skydda sporten som en kulturell aktivitet. De anser att detta har varit riktningen att gå, trots debatten kring den mycket omdiskuterade artikeln 165, som teoretiskt täcker idrottens roll. Rantos var helt klart på väg i den riktningen, att det är dags att lagligt göra idrotten till en del av EU-strukturen.

Argumentet på denna sida är att hela Superligan, även i sin nya form, representerar ett förakt för pyramiden och bara ett sätt att åsidosätta UEFA. De indikerar också den ytterligare faran att, även om det kan lägga makten i klubbarnas händer nu, det inte skulle finnas något som hindrar framtida utvecklingar såsom försäljningen av den dominerande sportmodellen till privat kapital.

Det är inte som att klubbar representerar det bästa alternativet. Den europeiska “öknen” är till stor del resultatet av skapandet av världsklubbar som Madrid och Barcelona. De eftersträvade alla fördelar så länge att de kannibaliserade resten av sporten. Spanien och dess “förlorade decennium” av förvrängda tv-rättigheter framhålls som ett klassiskt exempel. Det har fortfarande effekt nu. “Du kan ge Barcelona 1 miljard pund och det är fortfarande svårt att inte tro att de fortfarande skulle spendera de pengarna på spelare”, sa en källa.

Superligan har själv analyserat några av argumenten som presenterats angående artikel 165 i Antwerpen-fallet och hur den presenterades som soft law. Det ses som fullt möjligt att EG-domstolen skulle kunna döma mot UEFA i det landet. Utgångspunkten är att det skulle kunna representera indirekt diskriminering för spelare som utvecklats i samma nationella förbund att betraktas som “hemodlade”. Denna regel existerar så att om en ung spelare går över från Stoke City till en klubb en timme bort som Manchester United, till exempel, förlorar han inte sin “lokala” status. Om detta avvisas kan det ändå få motsatt effekt mot vad som är avsett. Detta kan innebära att UEFA-klubbarna bara kommer att behöva namnge lokala spelare mer direkt i sin trupp, som EG-domstolens rådgivare föreslog innan beslutet. Bara detta skulle kunna ge en potentiell lösning för FIFA i dess försök att reformera transfermarknaden. I vilket fall som helst verkar det högst osannolikt att EG-domstolen kommer att utfärda något beslut som skulle strida mot uppmuntrande utbildning.

Återigen kan det hela verka väldigt torrt. Det är dock avgörande eftersom det direkt kommer att forma fotbollen vi tittar på. Det handlar inte bara om hur sporten kommer att se ut. Det handlar om vad sport betyder.